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Comprender el autismo para tontos

Por Stephen Shore, Linda G. Rastelli, Temple Grandin

Los déficits de lenguaje y comunicación son generalmente los aspectos más serios y estresantes del autismo. Comunicarse con éxito es un gran desafío para muchas personas con autismo. Su capacidad para comunicarse afecta dramáticamente la manera en que interactúan socialmente en un mundo no autista. Muchas personas con autismo carecen de la habilidad para pedir un vaso de agua o pedir que se baje el volumen de un televisor. Sin la capacidad de comunicarse eficazmente, la vida se convierte en un ejercicio de frustración, tensión y ansiedad.

Debido a que la mayoría de las personas con autismo tienden a tener fuertes habilidades visuales, se han desarrollado una serie de herramientas para ayudar con la comunicación y la interacción social.

Desarrollo del lenguaje de signos como puente de comunicación

Para los niños en el espectro autista con habilidades verbales significativamente retrasadas, la introducción temprana del entrenamiento en lenguaje de señas puede ser importante en el desarrollo de habilidades de comunicación funcional. El desarrollo de las habilidades de señas también puede, en algunos casos, ser un puente efectivo hacia el desarrollo de las habilidades verbales. En los niños que funcionan mal, el lenguaje de señas puede ser la base de la comunicación funcional.

Un mito común es que enseñar el lenguaje de señas a un niño con autismo o fomentar el uso de imágenes retrasará el desarrollo de la comunicación verbal expresiva. Sin embargo, muchos expertos creen que la introducción de estos modos de comunicación, de hecho, acelerará el desarrollo del habla de los niños. Por lo menos, si un niño nunca puede adquirir fluidez verbal, tendrá alguna forma de comunicación funcional.

Para determinar si es apropiado introducir el lenguaje de señas a una edad temprana, consulte con un terapeuta del habla y del lenguaje que esté familiarizado con la formación de niños en el espectro.

Trabajando hacia la comunicación funcional

Los individuos autistas pueden sobresalir en la recolección de datos, recopilando datos y cifras como si fueran pequeñas computadoras. Sin embargo, en un programa educativo, usted quiere incluir la construcción de habilidades para la vida que vayan más allá de la recolección de datos. El niño debe ser capaz de utilizar los datos que recopila, y las habilidades para la vida que usted construye deben ser significativas y tener un propósito en el mundo real. En otras palabras, usted quiere practicar la comunicación funcional. Por ejemplo, un niño debe ser capaz de hacer matemáticas, por supuesto, pero también necesita aplicar las matemáticas que está aprendiendo al mundo para que sepa cómo usarlas para hacer un pago cuando compra en una tienda, por ejemplo. A menudo, incluso los niños en el extremo más bajo del espectro autista tienen el potencial de desarrollar habilidades básicas de comunicación que les permiten comunicar sus necesidades más básicas a los demás.

Un error que los padres cometen con demasiada frecuencia con la instrucción programada es enfocarse en las ganancias académicas; ellos pierden una comunicación significativa y funcional. Esto resulta en que los niños pueden hacer todos los ejercicios de sus programas con gran éxito, pero no pueden pedir algo de comer.

Los niños a los que se les permite jugar videojuegos durante horas o ver la televisión sin parar se desconectarán del mundo real porque sus cerebros no reciben suficiente estimulación. Este hecho problemático es cierto para los niños neurotípicos y doblemente cierto para los niños autistas. Por lo tanto, usted debe llenar el día de su hijo de interacciones significativas que mantengan su mente comprometida con el mundo, no sintonizando durante largos períodos.

He aquí algunas maneras de promover el compromiso y la conexión (en otras palabras, la comunicación funcional):

  • Apague el televisor después de un video o programa y limite los videojuegos a una hora al día.
  • Hable con su hijo con frecuencia, incluso si parece que no responde. Muchas personas con autismo tienen un retraso en el procesamiento sensorial, lo que significa que pueden no responder inmediatamente o incluso ser capaces de responder, pero pueden entender lo que está sucediendo. Como a cualquier otra persona, a los autistas no les gusta que los ignoren.
  • Fomentar las áreas de talento, como el dibujo o la programación de computadoras. Un error común es centrarse en los puntos débiles y excluir los puntos fuertes.
  • Trate de canalizar las pasiones o fijaciones de su hijo, como el amor por los trenes o el coleccionismo, en algo constructivo. En las mejores situaciones, el interés por los mapas puede llevar a una vocación como escritor de viajes, o el amor por los animales puede convertirse en una carrera en la oficina de un veterinario.

Usar tecnología de comunicación asistida

La tecnología asistencial es cualquier dispositivo utilizado para aumentar, mantener o mejorar las capacidades de una persona, ya sea que la persona tenga autismo o no. Los expertos han creado tecnologías de asistencia tales como pizarras interactivas de lenguaje, horarios visuales y sistemas de comunicación computarizados para ayudar a las personas con autismo – particularmente a aquellas que se someten a terapia del habla – a comunicarse más fácilmente mientras trabajan para mejorar sus capacidades del habla.

La mayoría de la gente usa tecnología de asistencia; normalmente no se llama así a las herramientas. Los planificadores de día, PDAs, tabletas y listas de la compra son principalmente equivalentes en texto y gráficos de los horarios visuales que pueden ser usados para expandir la habilidad de un individuo para planear y comunicarse. (Las personas en el espectro autista y otras personas que tienen dificultad para procesar el texto por lo general son ayudadas por programas visuales basados en gráficos que utilizan tecnología de baja, media o alta tecnología para ayudar a recordar rutinas, conductas esperadas y a organizar sus vidas.) El correo electrónico, los mensajes de texto y los mensajeros instantáneos son sistemas de comunicación computarizados. Los menús de los restaurantes son tablones de anuncios interactivos.