Fotografía, Michelle Herrick

En el otoño de 2013, la Dra. Rachel Linke estaba en medio de la lectura de la prueba del corazón de una paciente cuando sonó su teléfono celular y su propio corazón se cayó: Era sobre su prometido, el jugador de la NHL Sam Gagner. «No llaman a menos que algo esté mal», dice ella. A Rachel, que ahora tiene 27 años y es residente de segundo año de medicina, le dijeron que Sam había estado en el extremo receptor de un asqueroso palo alto que le atravesó la cara durante el campamento de entrenamiento de los Edmonton Oilers. «Dijeron que estaba sangrando mucho y que lo llevaban a otro hospital», recuerda. Sam había perdido cuatro dientes, pero llamó a Rachel (a quien aún le quedaban 12 horas de turno) para asegurarle que no creía que su mandíbula estaba rota. Estaba equivocado.

«Sam tuvo una de las peores oportunidades que puedes tener. Su mandíbula estaba destrozada», dice Rachel. Un equipo de médicos trabajó en él (algunos eran amigos de Rachel, a los que envió un mensaje de texto para actualizar) y terminó reemplazando sus dientes perdidos e insertando seis tornillos y una placa para mantener su mandíbula unida. Su mandíbula estuvo cerrada con alambre durante tres días. «Fue difícil porque conozco todas las complicaciones que pueden ocurrir con la cirugía, y sé que es una de las lesiones más dolorosas que puedes sufrir», dice Rachel. A pesar de sus protestas, Sam regresó al hielo cinco semanas más tarde después de perderse sólo 13 partidos (sus médicos le habían recomendado que se sentara hasta ocho semanas). Rachel estaba demasiado molesta para mirar. «Fue horrible. La gente no ve ese lado del hockey. Les encanta ver las peleas y la acción, pero son personas reales detrás de las máscaras».

Mantenerse caliente en la pista de patinaje. Fotos, cortesía de Rachel.

Rachel y Sam se conocieron por casualidad hace seis años cuando estaban en un bar de Edmonton con amigos comunes. Sam estaba terminando su año de novato con los Oilers, pero Rachel no sabía quién era. «Siempre me gustaron demasiado los libros como para prestar atención a los niños, y no era fanática del hockey», dice. «Pero Sam me hizo reír de inmediato, y me encantó que estuviera tan determinado y motivado – lo encuentro muy atractivo.» Con Rachel todavía considerando la escuela de medicina y Sam comenzando su carrera en la NHL, la pareja se mantuvo en contacto pero no salieron por otros dos años. «Siempre bromeamos diciendo que Sam no quería salir conmigo hasta que supiera con seguridad que yo iba a ser médico», dice riendo. Rachel está ahora en su último año de residencia y estará terminada para el verano. Pero puede que se encuentre practicando en los EE.UU. – el pasado mes de junio, Sam fue intercambiada por los Coyotes de Arizona.

El intercambio fue una gran sorpresa para Rachel, que se estaba preparando para su boda en ese momento. «Sam no fue negociado durante los días de reclutamiento oficiales de la NHL, así que asumí que eso era todo», dice Rachel. Unos días después del reclutamiento, mientras se relajaba en la casa de campo que tienen con los padres de Sam en Muskoka, Ont., Sam recibió una llamada de su agente. «Sam vino a decirme que necesitaba hablar conmigo. Se veía tan serio que pensé que alguien había muerto.» Resultó que Sam había sido trasladado a Tampa Bay. Sin saber cómo reaccionar, se rió. «Yo estaba como,’¿Tenemos qué? «¿Me caso en una semana y nos mudamos?» Al cabo de una hora, Sam fue trasladado de nuevo a Arizona. Rachel llamó a sus padres antes de que la noticia llegara a Twitter. «Tuve una pequeña sesión de llanto porque significaba hacer largas distancias con Sam, y no lo había planeado», dice.

Rachel trabajando en una clínica de medicina familiar en Edmonton.

Rachel planea tomar los exámenes de la Junta Americana a finales de este año para que pueda buscar trabajo en los EE.UU. y vivir con Sam en Arizona a tiempo completo. «Hemos estado lidiando con lo inesperado en toda nuestra relación. Creo que nos aburriríamos sin la emoción», dice. «¡Definitivamente no nos perderemos los fríos inviernos!»

La pareja quiere tener una gran familia, y a Rachel le encantaría tener su propio consultorio algún día. Por ahora, cualquier tiempo que los dos pasen juntos es precioso. Durante la temporada baja, les gusta visitar los nuevos puntos calientes de Edmonton (su favorito actual es el Bar Bricco) y bailar toda la noche en conciertos (fueron a ver a Lil Wayne y Drake a Arizona el verano pasado). Sam recibe su calendario de partidos al principio de cada temporada, así que Rachel hace tantos turnos como puede mientras él está en la carretera. «Acabo de terminar una rotación de cirugía general, así que me levantaba alrededor de las 4:30 a.m., comía algo y salía corriendo por la puerta», dice. Cada cuatro días más o menos, trabaja un turno de 24 horas en el que puede dormir una o dos horas. «¡Por suerte, no necesito tanto descanso como la mayoría de la gente!», dice. Todos esos turnos largos valen la pena cuando ella tiene más tiempo para pasar con Sam cuando él regrese. «Dormimos en la misma cama y nos despertamos juntos. Son las pequeñas cosas así las que hacen que nuestra relación se sienta un poco más normal».

Sam y Rachel en Santa Lucía en su luna de miel.

Retrato, Norm Hall/Getty Images. Foto de Sam en el hielo, Christian Petersen/Getty Images.