Foto de Sian Richards

Chris no deja sus calcetines en el suelo, yo sí», dice Helene Hadfield. «Una de mis mayores quejas, sin embargo, es que apesta ser el cónyuge de la persona que lo hace todo a la perfección. Yo hago muchas cosas bien, pero él hace casi todo mejor. Dicho esto, siempre lo he entendido, y por eso estamos casados».

Cuando el héroe espacial Chris Hadfield anunció recientemente su retiro de la Agencia Espacial Canadiense, dijo que se estaba haciendo a un lado para dar cabida a los astronautas más jóvenes y, lo que es más importante, para cumplir una promesa de 30 años a su esposa de que algún día estaría en casa para quedarse.

Los Hadfields han estado, a veces, en la relación de mayor distancia en el universo. La última misión de Chris duró cinco meses, pero Helene se encoge de hombros. «Hemos estado haciendo esto toda nuestra vida de casados», dice. «Cuando tu pareja está fuera durante mucho tiempo, ambos se acostumbran a hacer las cosas a tu manera: cocinar, doblar la ropa, a qué hora te levantas por la mañana.» Cada vez que Chris regresa a la tierra, debe reajustarse a la domesticidad así como a los efectos debilitantes de regresar a la gravedad. Pasa por meses de rehabilitación cada vez. «Cuando él regresa, se queja un poco, pero estamos acostumbrados», dice Helene.

Chris Helene se conoció mientras estaban en una obra de teatro juntos en White Oaks Secondary School en Oakville, Ont. Chris era un chico de granja, y Helene vivía en un apartamento con su madre. «Sólo tenía 15 años, pero sabíamos que éramos especiales juntos», dice. Chris había querido ser astronauta desde que era un niño, pero no era el único con sueños. Helene quería ser actriz. Pero, para la única hija de una madre soltera, el pragmatismo ganó, y fue a la Universidad de Ryerson a estudiar contabilidad mientras Chris se unió a las Fuerzas Canadienses, en entrenamiento pre-astronáutico como piloto de combate. Se casaron en diciembre de 1981, cuando ella tenía 20 y él 22, y tuvieron tres hijos en rápida sucesión.

Los primeros años fueron duros. «Cuando los niños eran pequeños, no teníamos dinero, y yo tenía un marido que viajaba todo el tiempo», dice Helene. «Estábamos tratando de averiguar cómo íbamos a estar en nuestro matrimonio y quién iba a asumir la carga de ciertas cosas, y eso es un equilibrio difícil de lograr, especialmente con un marido con un rendimiento excesivo. Pensé que estaría trabajando, y lo estaba, pero sólo en casa. En un momento le dije a Chris:’Tienes que elegir la vida que quieres. «¿Quieres una familia y una carrera o sólo una carrera? Ese fue un verdadero punto de inflexión para nosotros».

Unos días después de la conversación, Chris dejó algunos de sus compromisos extra y se volvió a centrar en su familia. «Tal vez esto sea anticuado, pero creo que a menudo para que alguien alcance su cenit, la otra persona tiene que dar un paso atrás», dice Helene. Ella se alejó de un trabajo de programación cuando el trabajo de Chris exigió otro movimiento. «Aunque sabes que podrías ser la superestrella, hace mucho tiempo me di cuenta de que él podía llegar allí, y sólo había un disparo. Trabajamos duro juntos para que eso ocurriera».

Además de pasar mucho tiempo separados, la pareja ha tenido que desarraigarse constantemente para la carrera de Chris, desde el entrenamiento básico en Moose Jaw hasta el vuelo de CF-18s en el norte de Quebec. Finalmente, Chris fue nombrado director de operaciones de la NASA, y la familia se mudó a Star City en Rusia, donde vivían en una base militar con otros astronautas. En total, han viajado a más de 50 países, por trabajo y placer.

Dondequiera que se han mudado, Helene se ha adaptado encontrando nuevos intereses. «Me encanta la variedad, y eso es lo que ha hecho que esta vida sea tan grande», dice. Helene ha pasado tiempo en la facultad de derecho, ha sido chef, ha trabajado para el orador motivacional Tony Robbins y ha aprendido a montar a caballo.

Ver a su marido salir a trabajar en un transbordador espacial siempre ha sido un poco aterrador, pero el peor momento fue durante la tercera y última misión de Chris en diciembre de 2012, cuando Helene contrajo una infección por estafilococo. «Apenas podía pararme», dice ella. «Estaba muy asustada porque pensé que podría morir. Fue la primera vez que me sentí realmente sola.»

Helene también tuvo que lidiar con la fama que siguió a su marido astronauta dondequiera que fueran. Hubo un tiempo en los años 90 en que las mujeres le daban a Chris sus números de teléfono en cada oportunidad. «Afortunadamente, siempre hemos estado muy cómodos con nuestro matrimonio», dice Helene. «Confiamos el uno en el otro.»

Después de 32 años, la pareja sigue apoyando los caprichos y las ambiciones del otro, incluso de los más insólitos. «Si digo:»Quiero caminar por el Camino Inca con un amigo», dice:»Sí», dice Helene. «Cuando dice que quiere ir a pilotar un avión de combate Sabre, le digo:’Sí'». Nos»yay» el uno al otro.»

Aunque Chris se ha retirado de la exploración espacial, hay muchos planes en el horizonte: sus memorias, An Astronaut’s Guide to Life on Earth (Una guía de astronautas sobre la vida en la Tierra), además de conferencias y enseñanza. Chris y Helene alquilaron recientemente una casa en Toronto – una base para sus hijos, que ahora tienen 30, 28 y 27 años. «En ningún lugar nos sentimos como en casa tanto como aquí», dice Chris. «Anoche planché una camisa y la colgué en el armario, y me di cuenta de que podría permanecer allí más de una semana. Y eso se sintió genial».

«Estoy muy contenta con las decisiones que he tomado», añade Helene. «Haces sacrificios, pero no tiene por qué ser malo. Realmente creo que puedes tenerlo todo, pero tal vez no todo al mismo tiempo».

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