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Por Alan P. Lyss, Humberto Fagundes, Patricia Corrigan

Cada año se realizan más de 15,000 trasplantes de médula ósea en los Estados Unidos, y el tratamiento está en constante evolución. Los trasplantes de médula ósea se utilizan comúnmente para tratar la leucemia, el linfoma, el mieloma múltiple, el neuroblastoma y los tumores cerebrales infantiles, y se están llevando a cabo ensayos clínicos para estudiar el valor de los trasplantes para tratar otras formas de cáncer.

¿Qué es la médula ósea?

La médula ósea es un material suave y esponjoso que se encuentra en la cavidad central de los huesos. La médula contiene células inmaduras llamadas células madre que producen células sanguíneas. Cuando usted nace, tiene médula activa en cada hueso, y el desarrollo de las células sanguíneas está en su punto más alto. Para cuando usted es un adulto joven, la médula en sus manos, pies, brazos y piernas ha dejado de producir células sanguíneas. Sin embargo, los huesos de la columna vertebral, los huesos de la cadera, los huesos del hombro, las costillas, el esternón y el cráneo mantienen el trabajo de desarrollo de las células sanguíneas durante el resto de su vida.

La mayoría de las células madre están en la médula ósea, pero algunas circulan a través de la sangre. A través de un proceso llamado hematopoyesis, las células madre producen glóbulos blancos (leucocitos) para combatir infecciones, glóbulos rojos (eritrocitos) para transportar oxígeno y plaquetas (trombocitos), que son agentes coagulantes. Sin estos importantes componentes, la infección más pequeña podría causar estragos en su cuerpo.

¿Cómo ayuda un trasplante?

Originalmente, los trasplantes de médula ósea o de células madre se utilizaban como último recurso para tratar la leucemia. Hoy en día, el procedimiento se utiliza para tratar una serie de enfermedades, a menudo más temprano en el curso de la enfermedad que en el pasado.

Un trasplante de médula ósea o de células madre puede darle una segunda oportunidad a alguien que tiene

  • Uno de los tipos de cáncer comúnmente tratados con un trasplante
  • Cáncer que no responde al tratamiento estándar
  • Un cáncer previamente tratado que ha reaparecido

Antes de que se lleve a cabo el trasplante, los pacientes pasan por un proceso de acondicionamiento, tratamiento con dosis muy altas de quimioterapia y/o radioterapia, que matan las células que (como las células cancerosas) se dividen rápidamente. Estas dosis sirven para tres propósitos:

  • Para eliminar la médula ósea enferma
  • Para reducir el número de células cancerosas en el cuerpo
  • Suprimir el sistema inmunológico para prevenir el rechazo del trasplante

Durante un trasplante de médula ósea, se trasplantan células madre sanas para reemplazar las destruidas por la quimioterapia y la radioterapia. Con el tiempo, se espera que las células trasplantadas restauren la capacidad de la médula ósea para producir las células sanguíneas que el paciente necesita, y se reanudará un programa de producción saludable.

¿Quién puede donar médula ósea?

Se realizan tres tipos de trasplantes de médula ósea:

  • En los trasplantes autólogos, la paciente recibe células madre de sí misma. La médula ósea es cosechada, purgada de cualquier célula cancerosa persistente, y luego regresada. El proceso de purga toma tiempo y puede dañar algunas células madre sanas.
  • Un trasplante genético implica un trasplante entre gemelos idénticos. Obviamente, esta no es una opción para la mayoría de los pacientes con cáncer.
  • Los trasplantes alogénicos utilizan células madre extraídas de un familiar o de un donante no emparentado.

El éxito de todo trasplante depende de qué tan bien los antígenos de la médula del donante coincidan con los del receptor. Sólo entre el 30 y el 40 por ciento de los pacientes de trasplante tienen un hermano o un padre con las seis coincidencias de antígenos necesarias para un resultado exitoso. Las probabilidades de que la médula de un solo donante no emparentado coincida con la de un paciente trasplantado son mucho menores, pero cuantos más donantes haya disponibles, mejores serán esas probabilidades.

¿En qué consiste la donación?

A diferencia de las donaciones a los bancos de sangre, la médula ósea no se cosecha y se mantiene en hielo hasta que se necesita. En su lugar, usted agrega su nombre a un registro de donantes. El proceso es simple: usted llena algunos papeles y se limpia la mejilla con un hisopo. Su información biológica se agrega al registro.

No pasa nada más a menos que seas compatible con alguien que lo necesite. Si eso sucede, usted tiene la oportunidad de ayudar a salvar la vida de alguien. El final del proceso de trasplante se realiza de una de dos maneras:

  • El tipo más común de donación es la donación de células madre de sangre periférica (PBSC). Durante cinco días antes de la donación, usted recibe inyecciones de un medicamento que aumenta el número de células producidas en su torrente sanguíneo. Luego, se extrae parte de la sangre de un brazo (como si se tratara de donar sangre en una campaña de donación de sangre) y se pasa a través de una máquina que separa las células que forman la sangre. Lo que queda es bombeado de vuelta a su cuerpo a través de su otro brazo.
  • Una donación real de médula ósea es un procedimiento quirúrgico (generalmente ambulatorio) en el cual usted es anestesiado y los médicos utilizan una aguja para extraer la médula de la parte posterior del hueso pélvico.

Los efectos secundarios duraderos del procedimiento son raros. Los efectos secundarios más comunes a corto plazo incluyen dolores de cabeza y dolor general – un pequeño precio a pagar por salvar la vida de alguien.

Hablando de precio, los costos de una donación de médula ósea están cubiertos por el seguro del receptor del trasplante, la asistencia del gobierno y las donaciones. Convertirse en donante no le costará nada más que tiempo y un poco de dolor.

¿Dónde puedo inscribirme?

Puede inscribirse en el registro de médula ósea (y obtener más información sobre el proceso y su utilidad) en el sitio web del Programa Nacional de Donantes de Médula Ósea. Aunque el Programa Nacional de Donación de Médula Ósea, como su nombre lo indica, fue organizado como un registro para los Estados Unidos, la organización ahora colabora con los registros de médula ósea de todo el mundo, dando a los enfermos de cáncer aún más oportunidades de encontrar esa compatibilidad que salvará sus vidas.

Para obtener más información sobre el cáncer, los tratamientos para el cáncer y cómo puede ayudar, visite el Instituto Nacional del Cáncer en los Institutos Nacionales de Salud.