1. Salud
  2. Enfrentando las Consecuencias de la Deficiencia de Yodo

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Tiroides para tontos, 2ª edición

Por Alan L. Rubin

Más de una cuarta parte de la población mundial padece algún nivel de enfermedad por carencia de yodo. Eso resulta para 1.600 millones de personas. De estos, 655 millones tienen un bocio, un agrandamiento de la tiroides que a veces puede ser debilitante. Veintiséis millones de ellos tienen daño cerebral, y 6 millones de esos 26 millones sufren de cretinismo; están tan discapacitados por sus condiciones tiroideas que dependen completamente de quienes los rodean para vivir. Algunos investigadores creen que por cada día que retrasamos el tratamiento de este vasto problema, 50,000 bebés nacen con una capacidad mental disminuida causada por una deficiencia de yodo.

La razón por la que muchas personas sufren es que los alimentos que comen o el suelo del que proceden contienen poco o nada de yodo. Todo el suelo de la tierra solía contener yodo. Sin embargo, durante cientos de miles de años, el yodo se ha filtrado del suelo en dos grandes áreas de la tierra: las altas montañas y las llanuras, lejos de los océanos, que en el pasado estaban cubiertas de agua.

Las altas montañas estaban cubiertas de glaciares. A medida que los glaciares se derretían, llevaban el yodo fuera del suelo, de vuelta al océano. De la misma manera, las planicies inundadas lixiviaban el yodo del suelo y lo llevaban de vuelta al océano a medida que el agua fluía. Como resultado, las altas montañas y las llanuras alejadas de los océanos son las áreas donde la enfermedad por deficiencia de yodo se encuentra con mayor frecuencia.

Los cultivos que crecen en estos suelos son deficientes en yodo. Los animales que se alimentan de estos cultivos se vuelven deficientes en yodo. Si el animal es una vaca que proporciona leche, los niños que beben esa leche pueden tener deficiencia de yodo. La carne de esa vaca también es deficiente en yodo. El resultado es un enorme problema de salud pública. Incluso las mascotas, como los perros, se vuelven deficientes en yodo.

Centrarse en la inmensidad del problema

Si se mira un mapa del mundo que muestra las áreas donde la enfermedad por deficiencia de yodo es más prevalente, se puede ver que vastas áreas de China, Rusia, México, Sudamérica y África están plagadas de la enfermedad. Sorprendentemente, los Estados Unidos no están a salvo. En un tiempo, la yodación de la sal y la adición de yodo al pan parecían resolver el problema en los EE.UU. Más recientemente, como se muestra en un estudio en el Journal of Clinical Endocrinology and Metabolism en octubre de 1998, los estadounidenses han disminuido su ingesta de yodo. Cerca del 12 por ciento de los estudiados no tenían suficiente yodo en la orina. (La prueba de orina es una medida fiable de la ingesta diaria de yodo.) Esta cifra se compara con sólo el 3 por ciento de los casos en que la ingesta de yodo era insuficiente 20 años antes.

Europa Occidental, además, solía estar virtualmente libre de deficiencia de yodo, pero estudios recientes entre los europeos han mostrado también una disminución en la ingesta de yodo.

Pagar el precio en cada etapa de la vida

Si su cuerpo carece de yodo, no puede producir suficiente hormona tiroidea. Esta deficiencia tiene consecuencias graves en todas las etapas de la vida.

Embarazo

Incluso antes del embarazo, la falta de la hormona T4 tiene un efecto perjudicial. Las mujeres con hipotiroidismo tienen mayores dificultades para quedar embarazadas y tienen más abortos espontáneos y mortinatos que las mujeres con función tiroidea normal.

Un feto no comienza a producir hormona tiroidea hasta la semana 24 del embarazo. Hasta entonces, depende de la T4 de la madre. Durante este tiempo, el cerebro fetal se está desarrollando, y toda la cadena de eventos que produce un cerebro normal requiere T4 en cada etapa. Si falta esta hormona, las consecuencias son graves.

Si un feto tiene deficiencia de la hormona T4, su cerebro desencadena un aumento en la cantidad de la enzima que convierte la T4 en T3 dentro del cerebro. Esta forma de la enzima no se encuentra en otros tejidos, así que el cerebro puede estar protegido del hipotiroidismo mientras que el resto del cuerpo no lo está.

La formación de todo el cuerpo depende de una adecuada T4. Si no hay suficiente hormona disponible, pueden ocurrir anomalías congénitas. Es posible que el bebé no sobreviva mucho después de nacer. Si lo hace, puede que no viva más de unos pocos años. En esta era nuclear, es importante darse cuenta de que una glándula tiroides que no produce suficiente hormona tiroidea absorberá grandes cantidades de yodo de cualquier fuente que pueda. En el caso de un accidente nuclear en el que se libera yodo radiactivo, la madre hipotiroidea concentra el yodo y lo transmite al feto en crecimiento. Si el yodo radioactivo no destruye la tiroides del feto, esa tiroides al menos será muy propensa a desarrollar cáncer de tiroides.

Infancia

Un nuevo bebé privado de yodo tendrá bocio y mostrará signos de hipotiroidismo. Dependiendo de la gravedad de la carencia, el bebé puede tener cretinismo. El cerebro de un recién nacido continúa desarrollándose hasta los 2 años de edad, por lo que si se le suministra yodo inmediatamente después del nacimiento se puede prevenir el retraso. Un bebé que carece de yodo también muestra una mayor susceptibilidad al yodo radioactivo (o a cualquier yodo).

La infancia

Los niños con deficiencia de yodo a menudo tienen bocio. Muestran una inteligencia reducida y una función motora deficiente, y pueden ser sordos. Al igual que los lactantes, estos niños y niñas tienen tendencia a acumular yodo de cualquier fuente y corren un mayor riesgo en caso de accidente nuclear.

Adultez

Después de que el niño con deficiencia de yodo ha crecido, el bocio a menudo está presente en un adulto con deficiencia de yodo, aunque no siempre. Él o ella es intelectualmente retardado y puede tener dificultades de movimiento. La glándula tiroides de esta persona es altamente susceptible a la radioactividad.

Como pueden ver, los costos del trastorno por carencia de yodo son enormes tanto para el individuo como para la sociedad. Una aldea llena de personas que sufren de carencia generalizada de yodo no podría gobernarse por sí misma ni proporcionar una base económica para ayudar a mejorar la situación de la población, ni tomar las medidas necesarias para superar el problema.